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时空之泪 2008-04-18 10:47

网络游戏创造了新经济学

来源:国际先驱导报

    网络是现实世界的镜子。曾几何时,我们慨叹网络平等使人不能认出一条狗是狗;而今网络依然平等,但在金钱可以买到一切的世界,网络也在变得不平等:你有钱,你在网络上也就更行。

    国际先驱导报文章 爱德华·卡斯特诺瓦原是一个默默无闻的经济学家,在没什么名气的加州州立大学富勒顿分校教学,与妻子两地分居。孤寂之夜,卡斯特诺瓦迷上了网络游戏。不想,通过参与、观察网络游戏,他一夜成名——成了研究网络游戏的经济模型、网上平等与“阶级”分化等问题的知名经济学家。

游戏王国富比俄罗斯

    卡斯特诺瓦从2001年开始玩一款叫“EverQuest”(中文译名为“无尽的任务”)的在线角色扮演游戏。玩家在一个个任务(游戏里称为Quest)中装扮成中世纪武士、工匠、游医等,与各种妖魔鬼怪生物争斗;打赢了过关升级,和更多、更厉害的鬼怪争斗。

    卡斯特诺瓦注意到,EverQuest有其自己的经济活动,玩家通过杀死鬼怪生产出虚拟产品,积累起虚拟财富,也可以通过出售自己的虚拟产品如皮货获得“虚拟网币”。尽管游戏任务并不轻松,但一些老玩家却通过自己的“征战”赚得了堆满几个城堡的巨额虚拟财富。
    不仅如此,卡斯特诺瓦更观察出一些玩家还在拍卖网站如eBay(电子港湾公司)上拍卖虚拟财富或整个虚拟角色而获得真实的美元货币。通过收集数百次拍卖的资料,卡斯特诺瓦计算出:EverQuest上一个“虚拟网币”约值1美分,比日元或前意大利里拉的币值都高。根据这些信息,卡斯特诺瓦可以计算出EverQuest中的经济增长有多快。

    由于每天都有玩家在游戏中杀死怪物或剥下其皮毛,他们实际上也就在每日创造财富。通过计算,卡斯特诺瓦发现在EverQuest平均每个玩家每上网1小时可创造319个“虚拟网币”,相当于每小时3.42美元,比大多数国家最低工资都高。最后,卡斯特诺瓦又把所有玩家游戏时在一年里创造的财富综合考虑,求得EverQuest的人均国民生产总值是2266美元,相当于俄罗斯的水平,如果排名的话,是世界第77位。

    卡斯特诺瓦把他对网络游戏经济活动的观察、研究写成一篇论文,题目是《虚拟世界:网络空间中市场和社会的第一手分析》,发表到学术网站。他原想不会有太多的人看,没想到贴出来后激起了强烈反响,下载和跟帖者如云,许多专家学者都来阅读。没多久,其文就广泛传播开来,比许多诺贝尔经济学奖获得者的著作还要有名;其人也成为大名人,包括CNN在内的许多媒体都来对他采访或约其评论。这个方向的研究,也因此逐渐成为热门的领域。

经济学的理想实验室

    人们之所以对研究游戏大发兴趣,主要是“游戏经济”越来越成为现实社会中的一种重要经济门类,今天像EverQuest一样的虚拟网络游戏在全世界有几十种,数千万人沉浸其中。网上“虚拟财富”和实际经济价值都很巨大,其中将出现很多值得研究的问题;而且,“游戏经济”可以提供新视角、新条件来研讨:究竟是市场取向,还是非市场取向更符合人的本性要求,政府应该发挥多大作用等经济学基本问题。

    按照经济学家爱德华·钱伯林所说,由于无法像自然科学一样在可控条件下研究人们的实际行为,经济学是有限制的。古典经济学的理论前提是假定存在完全公平的市场,在这样的市场中人们都是理性的,所有人都是平等的,由此来预测人们的经济行为。但是,正如许多左翼批评家指出的那样,这样的理论模型是有问题的,因为并不是所有人都平等,有的人出生在富裕家庭,一开始就拥有很多机会,有的人出生贫寒,即使再聪明再努力也难以获得成功。


    总的来说,在几个世纪里,经济学家们分成了两大派。以亚当·斯密为代表的一派认为人们本性偏好自由市场,能力会超出其它因素成为最主要的力量,而以马克思为代表的一派则反驳说资本本性是不公平的,那些拥有权力者会滥用权力。然而对于这两派理论,并没有一个“纯朴的”世界可以来检验,因为没有任何一个国家是完全真正平等的竞技场。

    但在EverQuest这样的网络游戏空间中,人们看到的是世界上第一批真正完全平等的社会组织。每个人都是从一无所有开始,第一次参加游戏挑选一个角色,什么也没有:没有钱,没有地位,也没有技巧,只有蒙在角色上的一套衣服。只有通过努力工作、磨练技术和精明地交易才能获得和增加财富。

    卡斯特诺瓦认为,这是一种真正的“贤能统治”,这也正是为什么玩家喜爱这款游戏的秘密所在。“它摈弃了社会中的所有不平等。这正是托马斯·莫尔梦想的乌托邦”。

真正有限政府,真正自由平等

    卡斯特诺瓦说,EverQuest支持斯密的一个主要论点:人们实际上偏好不平等的结果。事实上,EverQuest极生动地反映了现代市场社会状态:只有极少一些玩家达到65级并拥有城堡,绝大部分玩家都很贫穷。然而,如果游戏公司提供“平均主义玩法”,会遭到玩家拒绝。

    “他们(游戏公司)试图把游戏设计成谁也不能比其他人聚集更多财富,但人人都厌恶这种方法。看来,人们肯定不想让每个人都一直得到同样多的东西,人们会对此觉得乏味。”卡斯特诺瓦觉得,这个结果足以让保守主义者兴奋。

    然而在改革派看来,卡斯特诺瓦的研究恰恰表明了市场中自由主义所强调的平等的必要。美国克林顿政府时期的前商务副部长罗伯特·夏皮罗评论说,EverQuest的玩家之所以容忍出现虚拟贫富的巨大差距,只是因为他们知道这是一个平等的竞技场,如果努力工作,你最终也会变得富有。夏皮罗认为,卡斯特诺瓦的研究证明,创造一个真正自由市场的唯一途径是,创造使每个人都有公平机会赢取成功的相应条件,例如良好教育和健康关照。“这是从EverQuest实验中得到的一个最重要教训。真正的平等能够消除民主政府对现代经济的大多数干预行为。如果把EverQuest作为指导,那么自由主义的真正平等梦想,将成为实现保守主义的真正有限政府理想的切实途径。”

    这是不是说,拯救现实世界的最好办法正是要使世界变得像EverQuest一样?这是一个很有趣的问题。

谁说你有钱就比我行?

    几个月前,EverQuest世界里出现一个功力强大的武士,水平达到50级,这表明他是一个老手。但当他试图参加虚拟高手协会,联手与大鬼怪搏斗(这样可以比较容易地杀死大鬼怪,并分获大量虚拟财富)时,其他高手很快发现他其实是个外行,什么也不会,不懂得团体合作,甚至不懂得该款游戏的基本规则。进而人们了解到他的秘密:原来他本人只是一个只有13岁的孩子,他装扮的高手武士角色是他父母花500美元从一家网站上买来送给他的。

    EverQuest上有很多虚拟高手协会,一些“高傲”的高手协会奉行“不出售资质”原则,只接受通过自己打斗“公平”晋级的玩家。一位知名的高手协会“盟长”说:“我们是一小时一小时拼打出来的。而一些人靠钱来买角色,这是多大的嘲弄啊?为什么你要比我行,就是因为你有钱?”

    这样一种文化显现出EverQuest虚拟世界里的巨大矛盾。无疑,绝大多数玩家都爱公平的游戏,而他们更爱的是公平、诚实地“富”起来。亚当·斯密也许会高兴地看着EverQuest采取自由市场体制而繁荣起来,但在表象之下,马克思尖锐抨击的资本统治也许会攫取那样一个自由、平等世界的未来。

    网络是现实世界的镜子,现实世界的问题都会在网上表现出来。尽管许多高手鄙视以真钱换得游戏中的虚拟功力、财富,但这种买卖已迅速风行起来,许多这样的拍卖网站已出现;有人专门以此为业——整日厮杀在游戏中赚得虚拟财富,再换取现实财富;有人从网上低价买来虚拟财富,转手真实地高价倒卖,成为虚拟财富买卖的职业经纪人或商业资本家。此外,还有人在游戏世界中敲诈勒索(比如联手一批流氓角色集体拒绝某一角色,或散布谣言损害其名誉,使其装扮者不得不求饶),或在游戏世界中开设虚拟妓院,非法迅速积累大量虚拟财富,进而换得大把真实美元……

    这些阴暗面以及虚拟财富的法律归属、现实中游戏公司破产后数百万玩家巨额虚拟财富的处理、索回等许多其他问题,正等着更多的卡斯特诺瓦们去深入研究。


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